Altair - první "osobní počítač"

Altair (α Aql, zkráceně: α Aquilae) je nejjasnější hvězdou v souhvězdí Orla a dvanáctá nejjasnější hvězda noční oblohy. Altair byl ale také prvním “osobním počítačem”, který v polovině 70. let minulého století uvedla na trh společnost MITS. Proč se počítače Altair staly před více jak 30 lety natolik populárními, že se jich na trhu prodávaly tisíce?

Micro Instrumentation and Telemetry Systems (MITS) byla americká společnost se sídlem v Albuquerque v Novém Mexiku. Založil jí Ed Roberts a Forrest Mims v roce 1969 a ze začátku se zabývala výrobou elektronických kalkulaček. O sedm let později se ovšem proslavila prvním “osobním počítačem” Altair 8800, na jehož vzniku (přesněji na překladači Altair BASIC) se podílel i Bill Gates a Paul Allen.

Altair 8800

Z dnešního pohledu je těžké uvěřit, že s počítačem Altair 8800 mohl uživatel v tehdejší době vcelku smysluplně pracovat. Jednalo se o 8bitový stavebnicový mikropočítač založený na procesoru Intel 8080 taktovaný na 2 MHz. Víceméně všechny komponenty se připojovaly na základní desku pomocí sběrnice S-100 (později zpracována do standardu IBM PC ISA bus). Velikost paměti byla 256 bajtů, která byla nutná rozšířit přídavnou kartou při provozu BASICu. Místo klávesnice na předním panelu figurovalo 16 přepínačů a několik doutnavek místo displeje.

Altair 8800 byl velmi primitivní zařízení, ovšem ve světle historických souvislostí představoval důležitý mezník ve vývoji počítačové techniky. Počítače od této chvíle přestaly být doménou pouze velkých společností, ale mohli si je pořídit i jednotlivci. Altair 8800 se v době uvedení na trh prodával za cca 400 dolarů.

Vznik nových společností

Těžko říct, jak by začínala společnost Microsoft bez počítače Altair. Bill Gates a Paul Allen založili Micro-soft v roce 1975 především za účelem vývoje a prodeje programového vybavení pro rozšířenou verzi Altairu se záznamovým zařízením. Později se ale stala dominantním výrobcem operačního systému MS-DOS s nástupcem Microsoft Windows. Není také bez zajímavosti, že Microsoft uvedl v polovině 80. let na trh první verzi aplikace Microsoft Word, která byla nabízena na více platformách jako Macintosh, UNIX či IBM OS/2 a tím dále pomohla v rozvoji společnosti. O 10 let později, tedy v roce 1993, již pracovalo s MS Wordem více jak 10 mil. uživatelů na světě.

Kromě Microsoftu se ovšem v polovině a koncem 70. let vyrojilo mnoho firem jako Apple, Commodore, Tandy/Radio Shack či Atari. Všechny tyto zmíněné společnosti vyvíjeli osobní počítače, tzn. zařízení určené pro koncové zákazníky. Samozřejmě, že v té době byly na trhu etablovány velké společnosti jako IBM, DEC, Honeywell, apod., nabízející ovšem svoje produkty jen velkým společnostem či státní správě. V té době se jednalo o rozumný obchodní model, který byl ale narušen právě nástupem mikropočítačů. Téměř jedinou společností, která se dokázala adaptovat na změnu trhu byla IBM. Ostatní firmy se buď zaměřily na jiný segment trhu nebo zcela zanikly (Wang).

Prodej společnosti MITS a její zánik

Vraťme se ale zpět ke společnosti MITS a jejím počítačům Altair. V druhé polovině 70. let byla MITS na vrcholu. Výborně se prodával Altair 8800 řady A i B, který mohl být snadno rozšiřitelný o přídavnou paměť, periferní zařízení či další přídavné karty třetích stran. MITS tedy zvolil velmi podobný obchodní model jako výrobci mainframů.

Je zcela pochopitelné, že v krátké době začaly pronikat na trhu také kopie počítačů Altair od jiných výrobců (např. IMSAI 8080), které začaly tlačit na vedoucí pozici MITSu. Počítače Altair bylo možné zakoupit jen ve dvaceti autorizovaných prodejnách, kdežto jejich kopie byly volně prodejné ve stovkách obchodů po celých USA.

V roce 1976 měl MITS 230 zaměstnanců a roční obrat přes 6 miliónů dolarů. Ed Roberts se domníval, že již nestačí na vedení této firmy a aktivně hledal spolupráci s větším partnerem. MITS ve svých zařízeních vždy používala disky společnosti Pertec a proto dohodnutá akvizice s touto firmou byla víceméně očekávatelná. K prodeji firmy došlo na přelomu let 1976 a 1977.

Pertec byla typická velká společnost, jejíž vedení nemělo poruzumění pro neformální kulturu v MITSu. Pertec začal prosazovat svojí vlastní firemní kulturu, což zapříčinilo postupný odchod mnoha původních zaměstnanců MITSu včetně Ed Robertse. Pertec pokračoval ve výrobě Altairu ještě asi rok po samotné akvizici, kdy jejich produkce definitivně skončila v roce 1978.

Zdroj: V článku byly použity informace z veřejně dostupných zdrojů (anglicky).

Share

Počítač ENIAC z roku 1946
IBM PC z roku 1981
Datacentrum - "skladiště" cloudových služeb